El 19 de octubre de 2017, el Telescopio de Inspección Panorámica y el Sistema de Respuesta Rápida-1 (Pan-STARRS-1) en Hawai anunció la primera detección del asteroide interestelar llamado 1I / 2017 U1 (también conocido como ‘Oumuamua’). En los siguientes meses, se realizaron múltiples observaciones de seguimiento que permitieron a los astrónomos tener una mejor idea de su tamaño y forma, y se reveló que tenía las características de un cometa y un asteroide. Debido a su forma alargada de puro, se ha especulado mucho sobre la posibilidad de que Oumuamua sea una nave espacial interestelar, e incluso ya le han monitorizado en busca de señales de señales de radio. Pero una investigación reciente, publicada el 1º de noviembre y realizada por un par de astrónomos del Centro Smithsonian de Astrofísica (CfA) de Harvard, ha planteado una hipótesis muy sólida que apunta a que Oumuamua en realidad podría tratarse de una nave de origen extraterrestre. El estudio, titulado: “¿Podría la presión de la radiación solar explicar la aceleración peculiar de Oumuamua?”, apareció recientemente en línea y fue realizado por Shmuel Bialy, un investigador postdoctoral en el Instituto de Teoría y Computación (CCI) de CfA, y el Prof. Abraham Loeb, quien es director del CCI, profesor de ciencias en la Universidad de Harvard, y presidente del Comité de Prevención del Proyecto Breakthrough Starshot. Loeb elaboró un poco más esta idea en un artículo publicado el 27 de septiembre que escribió para Scientific American, donde sugirió que “Oumuamua podría ser el primer caso conocido de una reliquia artificial que flotó en nuestro Sistema Solar desde el espacio interestelar.” Además, señala que naves ligeras con dimensiones similares ya han sido diseñadas y construidas por humanos, incluido el proyecto IKAROS diseñado por los japoneses y la Iniciativa Starshot con la que está involucrado. “Esta oportunidad establece una nueva frontera para la arqueología espacial: el estudio de las reliquias de civilizaciones pasadas en el espacio”, escribió Loeb. “Encontrar evidencia de basura espacial de origen artificial proporcionaría una respuesta afirmativa a la antigua pregunta de si estamos solos. Esto tendría un impacto dramático en nuestra cultura y agregaría una nueva perspectiva cósmica a la importancia de la actividad humana.”

 

oumuamua

Impresión artística del primer asteroide / cometa interestelar, “Oumuamua”. Este objeto único fue descubierto el 19 de octubre de 2017 por el telescopio Pan-STARRS 1 en Hawai. Crédito: ESO / M. Kornmesser.

 

No es un cometa y es capaz de aumentar su velocidad

Oumuamua fue visto por primera vez en los registros de Pan-STARRS-1 cuarenta días después de que hizo su pase más cercano al Sol el 9 de septiembre de 2017. En este momento, se encontró a aproximadamente 0,25 UA del Sol (un cuarto de la distancia entre la Tierra y el Sol), y ya estaba saliendo del Sistema Solar. Además, los astrónomos notaron que parecía tener una alta densidad (indicativa de una composición rocosa y metálica) y que giraba rápidamente.

Si bien no mostró signos de desgasificación al pasar cerca de nuestro Sol (lo que habría indicado que era un cometa), un equipo de investigación pudo obtener espectros que indicaban que Oumuamua estaba más helado de lo que se pensaba. Luego, cuando comenzó a abandonar el Sistema Solar, el Telescopio Espacial Hubble tomó algunas imágenes finales de Oumuamua que revelaron un comportamiento inesperado.

Después de examinar las imágenes, otro equipo de investigación internacional descubrió que Oumuamua había aumentado en velocidad, en lugar de disminuir la velocidad como se esperaba. La explicación más probable, afirmaron, era que Oumuamua estaba descargando material de su superficie debido al calentamiento solar (también conocido como desgasificación). La liberación de este material, que es consistente con la forma en que se comporta un cometa, le daría a Oumuamua el impulso constante que necesitaba para lograr este aumento de velocidad.

Ante la explicación anterior, Bialy y Loeb ofrecieron una contra-explicación. Ellos dijeron que si Oumuamua era en realidad un cometa, ¿por qué entonces no experimentó desgasificación cuando estaba más cerca de nuestro Sol? Además, citaron otras investigaciones que muestran que si la desgasificación fuera responsable de la aceleración, también habría provocado una rápida evolución en el giro de Oumuamua (que no se observó).

 

 

¿Nave espacial de reconocimiento con propulsión a base de radiación?

Bialy y Loeb consideran la posibilidad de que Oumuamua pudiera ser una forma de nave espacial ligera que depende de la presión de radiación para generar propulsión, similar a lo que el proyecto Breakthrough Starshot está trabajando. Según ellos, esta nave ligera podría haber sido enviada desde otra civilización para estudiar nuestro Sistema Solar y buscar signos de vida.

Loeb lo explicó de este modo a Universe Today:

“Explicamos el exceso de aceleración de Oumuamua lejos del Sol como resultado de la fuerza que la Luz que el Sol ejerce sobre su superficie. Para que esta fuerza explique el exceso de aceleración medida, el objeto debe ser extremadamente delgado, del orden de hasta una fracción de milímetro de espesor pero de decenas de metros de tamaño. Esto hace que el objeto sea liviano para su área de superficie y le permite actuar como una nave ligera. Su origen podría ser natural (en el medio interestelar o discos protoplanetarios) o artificial (como una sonda enviada para una misión de reconocimiento en la región interior del Sistema Solar).”

Basándose en esto, Bialy y Loeb calcularon la probable forma, el grosor y la relación masa-área que tendría un objeto tan artificial. También intentaron determinar si este objeto podría sobrevivir en el espacio interestelar, y si podría o no resistir las tensiones de tracción causadas por la rotación y las fuerzas de marea.

Lo que encontraron fue que un objeto que solo tuviera una fracción de milímetro de espesor (0,3-0,9 mm) sería suficiente para que una lámina de material sólido sobreviviera un viaje a través de toda la galaxia, aunque esto depende en gran medida de la densidad de masa de Oumuamuam (que no está bien contraindicado). Grueso o delgado, este objeto podría soportar colisiones con granos de polvo y gas que impregnan el medio interestelar, así como fuerzas centrífugas y de marea.

 

nave con vela de luz

Representación artística de la vela de luces en su aproximación al exoplaneta potencialmente habitable Proxima b. Crédito: PHL @ UPR Arecibo.

 

¿Qué haría una nave de reconocimiento en nuestro sistema solar?

En cuanto a lo que estaría haciendo una nave extraterrestre ligera en nuestro Sistema Solar, Bialy y Loeb ofrecen algunas explicaciones posibles. Primero, sugieren que la sonda podría ser realmente una nave difunta que flota bajo la influencia de la gravedad y la radiación estelar, similar a los desechos de los naufragios de barcos que flotan en el océano. Esto ayudaría a explicar por qué Breakthrough Listen no encontró evidencia de transmisiones de radio.

Loeb elaboró un poco más esta idea en un artículo reciente que escribió para Scientific American, donde sugirió que “Oumuamua podría ser el primer caso conocido de una reliquia artificial que flotó en nuestro Sistema Solar desde el espacio interestelar. Además, señala que naves ligeras con dimensiones similares han sido diseñadas y construidas por humanos, como en el proyecto IKAROS diseñado por los japoneses y la Iniciativa Starshot con la que está involucrado.”

“Esta oportunidad establece una nueva frontera para la arqueología espacial: el estudio de las reliquias de civilizaciones pasadas en el espacio”, escribió Loeb. “Encontrar evidencia de basura espacial de origen artificial proporcionaría una respuesta afirmativa a la antigua pregunta de si estamos solos. Esto tendría un impacto dramático en nuestra cultura y agregaría una nueva perspectiva cósmica a la importancia de la actividad humana.”

Por otro lado, como Loeb le dijo a Universe Today, Oumuamua podría ser una pieza activa de tecnología alienígena que vino a explorar nuestro Sistema Solar, de la misma manera que nosotros esperamos explorar Alpha Centauri utilizando Starshot y tecnologías similares:

“La alternativa es imaginar que Oumuamua estaba en una misión de reconocimiento. La razón por la que contemplo la posibilidad de reconocimiento es que la suposición de que Oumumua siguió una órbita aleatoria requiere la producción de ~10^{15} objetos por estrella en nuestra galaxia. Esta abundancia es hasta cien millones de veces más de lo que se espera del Sistema Solar, según un cálculo que hicimos en 2009. Por lo que se trata de una sobreabundancia sorprendentemente alta, a menos que Oumuamua sea parte de una misión de reconocimiento de una investigación específica, y no sólo parte de una población aleatoria espacial de objetos.”

 

sonda espacial ikaros

La sonda espacial IKAROS con vela solar en vuelo (descripción del artista) muestra una configuración de vela cuadrada típica. Crédito: Wikimedia Commons / Andrzej Mirecki.

 

Según Loeb, también está presente el hecho de que la órbita de Oumuamua le llevó a 0,25 UA del Sol, que es una buena órbita para interceptar la Tierra sin experimentar demasiada radiación solar. Además, llegó a 0,15 UA de la Tierra, lo que podría haber sido el resultado de correcciones orbitales diseñadas para facilitar un sobrevuelo.

Alternativamente, afirma que es posible que se envíen cientos de estas sondas para que una de ellas se acerque lo suficiente a la Tierra como para estudiarla. El hecho de que los registros de Pan STARRS-1 apenas hayan podido detectar a Oumuamua en su enfoque más cercano podría ser interpretado como una indicación de que hay muchos otros objetos similares que no fueron detectados, lo que refuerza el caso de que Oumuamua sea una de muchas de esas sondas.

Teniendo en cuenta que los astrónomos concluyeron recientemente que nuestro Sistema Solar probablemente ha capturado miles de objetos interestelares como Oumuamua, esto abre la posibilidad de futuras detecciones que podrían ayudar a probar (o refutar) el caso de una nave ligera interestelar.

Naturalmente, Bialy y Loeb reconocen que todavía hay demasiadas incógnitas para decir con certeza qué es realmente Oumuamua. E incluso si resulta que es una pieza de roca natural, todos los demás asteroides y cometas que se han detectado anteriormente tienen proporciones de masa a área de magnitud mayor que las estimaciones actuales para Oumuamua.

Eso, y el hecho de que la presión de radiación parece ser capaz de acelerarle, significaría que Oumuamua representa una nueva clase de material interestelar delgado que nunca antes se había visto. Por lo que su descubrimiento abre todo un nuevo abanico de misterios, como el de cómo se produjo ese material y por qué (o por quién).

 

oumuamua

Oumuamua como apareció usando el Telescopio William Herschel la noche del 29 de octubre de 2017. Crédito: Queen’s University Belfast / William Herschel Telescope.

 

Fuentes:

Harvard Smithsonian Center for Astrophysics — Could solar radiation pressure explain ‘Oumuamua’s peculiar acceleration?

Universe Today — Could Oumuamua Be an Extra-Terrestrial Solar Sail?

Scientific American — How to Search for Dead Cosmic Civilizations.

Necesitamos tu ayuda...
La demanda de contenido de Mente Alternativa está creciendo, aunque las agencias y redes sociales siguen recortando nuestros ingresos y limitando el alcance de nuestras publicaciones a través de sus algoritmos de censura. Esto hace difícil que podamos continuar haciendo nuestro trabajo. Para mantenernos verdaderamente independientes, necesitamos tu ayuda. No vamos a colocar áreas de membresía en este sitio web, pues queremos que la información llegue a todas partes. Por favor considera hacer una donación, por pequeña que sea. Para donar has click aquí.

banner bitcoin